Digital Voltaire project

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The Correspondence of Voltaire in the collections of the Pierpont Morgan Library

Three unpublished letters and one document

The Pierpont Morgan Library in New York contains remarkable riches, including several gems of the French eighteenth century.1 Among the treasures in the museum are a large portrait of Diderot executed in chalk by Greuze, and a pastel portrait of Cazotte Jacques (1756), by J.-B. Perronneau, still in its original setting. As for the treasures of the library, the manuscripts of Jacques le fataliste and Neveu de Rameau should not be allowed to overshadow the very large number of Voltaire manuscripts. This significant collection of letters was certainly known to Theodore Besterman at the time of his first edition of the Correspondence;2 and when revising that edition, Besterman speaks in 1957 of "the Pierpont Morgan’s library continuing and successful efforts to secure outstanding Voltaire letters".3 He is thinking in particular of the two folders of letters from Voltaire to Mme Denis, which went on sale in 1957 and were acquired, at the suggestion of Besterman himself,4 by the Pierpont Morgan Library, through the generosity of the Heineman family. The Heineman Collection, "the most important gift to The Pierpont Morgan Library since its foundation as a public institution in 1924,"5 was deposited at the Morgan Library in 1962, and given to the library in 1977. Besterman published the Lettres d’amour de Voltaire à sa nièce in 1957, and subsequently integrated them into the second, "definitive" edition of the Correspondence.6

Since then, the library has continued to enrich its collections, for example, with the gift of remarkable Wrightsman Collection in 1993. The purpose of this piece is to report these acquisitions, as a necessary step in the revision of the Correspondence currently underway, and which is published here in Electronic Enlightenment.7 In some cases, the Pierpont Morgan acquired letters entirely unknown to Besterman: and we present here three letters and a document, all unpublished. In other cases, the acquisition of the manuscript of a letter already known sheds light on certain aspects of the existing Besterman edition.

— Nicholas Cronk
Director, Voltaire Foundation
University of Oxford
November 2011

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La Correspondance de Voltaire dans les collections de la Pierpont Morgan Library

Trois lettres et un document inedits

La Pierpont Morgan Library de New York contient des richesses remarquables, y compris pour ce qui a trait au dix-huitième siècle français.1 Parmi les trésors du musée se trouvent un grand portrait de Diderot exécuté à la craie par Greuze, et un portrait au pastel de Jacques Cazotte (1756), dû à J.-B. Perronneau, qui est dans son cadre original. Quant aux trésors de la bibliothèque, les manuscrits de Jacques le fataliste et du Neveu de Rameau ne doivent pas éclipser le nombre très important de manuscrits voltairiens. L’importante collection de lettres était bien sûr connue de Theodore Besterman dès sa première édition de la Correspondence;2 et en révisant cette édition, Besterman parle en 1957 de « the Pierpont Morgan’s library continuing and successful efforts to secure outstanding Voltaire letters ».3 Il pense en particulier aux deux dossiers de lettres de Voltaire adressées à Mme Denis, qui furent mis en vente en 1957, et qui furent acquis, sur la suggestion de Besterman lui-même,4 par la Pierpont Morgan Library, grâce à la générosité de la famille Heineman. La collection Heineman, « the most important gift to The Pierpont Morgan Library since its foundation as a public institution in 1924 »,5 fut déposée à la Morgan Library en 1962, et donnée à la bibliothèque en 1977. Besterman publia les Lettres d’amour de Voltaire à sa nièce en 1957, et les intégra par la suite à la deuxième édition, dite “définitive”, de la Correspondence.6

Depuis, la bibliothèque a continué à enrichir ses collections, avec par exemple le don de la remarquable Wrightsman Collection en 1993. Le propos du présent article est de faire état de ces acquisitions, entreprise nécessaire dans le cadre de la révision de la Correspondence actuellement en cours, et dont la base de données Electronic Enlightenment constitue le support actuel.7 Dans certains cas, la Pierpont Morgan a acquis des lettres entièrement inconnues de Besterman: nous présentons ici trois lettres et un document, tous inédits. Dans d’autres cas, l’acquisition du manuscrit d’une lettre déjà connue permet d’éclairer certains aspects de l’édition Besterman existante.

— Nicholas Cronk
Director, Voltaire Foundation
Université d’Oxford
novembre 2011

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1 Declan Kiely, Curator & Department Head, Literary & Historical Manuscripts, The Pierpont Morgan Library, New York, a tout fait pour faciliter mes recherches dans sa bibliothèque: qu’il soit ici vivement remercié. Je tiens aussi à remercier pour leur aide lors de la rédaction de cet article Christiane Mervaud et Georges Pilard.

2 T. Besterman (éd.), Voltaire's correspondence. 1st ed. (Geneva, Institut et Musée Voltaire, 1953–1964).

3 SVEC, 4 (1957), p.185.

4 T. Besterman (éd.), Lettres d’amour de Voltaire à sa nièce (Paris, Plon, 1957), p.16–17.

5 The Dannie and Hettie Heineman Collection (New York, The Pierpont Morgan Library, 1978), p.23; sur la correspondance de Voltaire, voir p.16–17, 102–103.

6 T. Besterman (éd.), Correspondence and related documents. 2nd ed. (Geneva, Banbury & Oxford, Institut et Musée Voltaire & Voltaire Foundation, 1968–1977).

7 See the EE project pages for Digital correspondence of Voltaire.

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